China: la economía que todo lo absorbe

China: la economía que todo lo absorbe

China: la economía que todo lo absorbe. Cómo China revivió y remodeló su economía al mismo tiempo.

Los pronósticos a veces persiguen a sus autores. Especialmente cuando aparecen en titulares o títulos de libros. La mayoría de los expertos simplemente dan “un número o una cita, pero no ambos”, como un viejo sabio una vez aconsejó.

Thomas Orlik de Bloomberg, sin embargo, es más valiente. Su último libro, China: The Bubble That Never Pops (China: la burbuja que nunca explota), proporciona un interesante e imparcial relato de la resiliencia económica de China. 

Afortunadamente para Orlik, su definición de la burbuja china le deja un poco de margen de maniobra. No se refiere a ningún mercado o manía en particular (como el frenesí de las acciones tecnológicas de 2020 o el uso compartido de bicicletas en 2017). El título se refiere, en cambio, al impulso económico a prueba de crisis de China, que ha sobrevivido a innumerables predicciones de colapso. Incluso ahora, esta fuerza imparable está rebotando con una velocidad impresionante de la pandemia de COVID-19 (que llegó después de que este libro fuera escrito). Parece ser que China es la economía que todo lo absorbe.

Burbujas sostenibles

Aunque Orlik no se basa en gran medida en la teoría económica para justificar su confianza, puede consolarse con ella. Una burbuja que nunca estalla suena a algo que las leyes económicas deben descartar, como un almuerzo gratis o un dólar sin impuestos. De hecho, los teóricos han considerado durante mucho tiempo la posibilidad de burbujas sostenibles. Estas fueron inspiradas por el trabajo de dos ganadores del Premio Nobel, Paul Samuelson en 1958 y Jean Tirole en 1985.

Estos economistas mostraron que las burbujas pueden persistir cuando la tasa de crecimiento de una economía excede su tasa de interés. En estas circunstancias, una burbuja puede seguir siendo atractiva y asequible. De ese modo, continúa tentando a los compradores que esta necesita para mantenerse sin contraer la economía.

Supongamos que los trabajadores de cada generación reinvirtieran una parte de sus ingresos en un activo intrínsecamente inútil, como un departamento vacío. Planean venderlo cuando se jubilen. Debido a que cada segmento de edad tiene el mismo plan, cada uno encontrará compradores entre sus descendientes por el activo que compraron a sus antepasados. Como dijo Samuelson siempre hay otra generación, por lo que esta cadena nunca debería romperse.

Si la economía crece, cada generación tendrá más ingresos para gastar en el activo que la anterior. Eso permitirá al vendedor obtener un rendimiento positivo. Y si la tasa de crecimiento de la economía excede la tasa de interés, este rendimiento será más alto que otras formas de ahorro.

Esta condición, conocida como ineficiencia dinámica, alguna vez se consideró rara. Pero en una era de tipos de interés cercanos a cero, parece familiar. La ineficiencia dinámica de China fue documentada en 2006 por economistas de la Autoridad Monetaria de Hong Kong. También fue confirmada por estudios posteriores.

Diversificación de capital

Puede ser que la tasa de interés de China le reste importancia al verdadero retorno del capital en el país. Esto es gracias a la persistente represión financiera. Pero aun así, podría surgir una burbuja de larga duración, según un artículo de 2014 de Kaiji Chen de la Universidad Emory y Yi Wen del Banco de la Reserva Federal de St Louis.

En su modelo, el capital privado obtiene rendimientos impresionantes. Esto sucede durante el tiempo que puede beneficiarse de la migración de mano de obra barata de campos a fábricas y de empresas estatales a empresas privadas.

Esto da a los empresarios los medios financieros para aventurar grandes sumas en el mercado inmobiliario. Al mismo tiempo, saben que la rentabilidad de sus negocios eventualmente disminuirá a medida que la mano de obra se vuelva escasa. Eso les da motivos para diversificar su riqueza en otros depósitos de valor, como la propiedad.

En este escenario, los precios de la propiedad mantendrán el ritmo de retorno al capital emprendedor. Este es incluso superior a la tasa de crecimiento de la economía en su conjunto. A medida que los trabajadores se vuelven más difíciles de encontrar, los retornos al capital y a la propiedad disminuyen constantemente en tándem.

Desaceleración de China

Los capítulos posteriores del libro de Orlik explican cómo China gestionó esta desaceleración. Entró en 2016 en un estado inestable. Los promotores inmobiliarios tenían inventarios desalentadores de pisos sin vender. Asimismo, debían sumas igualmente desalentadoras a los prestamistas fuera del sistema bancario. China también sufrió de exceso de capacidad en industrias aliadas, como el acero, que amenazaron con hundir la economía en deflación.

Las cinco R

¿Cómo se las arregló China? La respuesta es lo que se podría llamar las cinco R: reactivar y remezclar la economía, así como refinanciar, rotar y rematar activos y pasivos. China mezclaba la composición de la actividad sin reducir su ritmo. Gastó menos en nuevas minas y plantas siderúrgicas, y más en infraestructura. Los proyectos financiados con préstamos bancarios a alto interés a corto plazo se refinanciaron con bonos de bajo rendimiento emitidos por los gobiernos provinciales. Algunas deudas rotaron de desarrolladores sobrecargados a los balances más limpios de los hogares, a los que se les dio un acceso más fácil a las hipotecas.

Operación de limpieza

China también descartó préstamos malos (incluyendo préstamos en el sistema bancario paralelo) y muchos activos físicos. Las viejas minas estaban cerradas. Los barrios marginales fueron despejados. A los hogares desplazados se les dio dinero para ayudar a comprar departamentos más nuevos.

Estos esfuerzos a menudo se financiaban mediante préstamos específicos del banco central. Las autorizaciones, cierres y amortizaciones redujeron el stock de riqueza de la economía. Pero esto no interrumpió el flujo de actividad fresca. De hecho, la combinación de dinero nuevo inyectado en la economía y la antigua capacidad que se le quitó elevaron los precios y aceleraron el crecimiento del PBI nominal. Eso restauró la brecha entre el crecimiento y las tasas de interés. Por este motivo, se logró que los niveles de deuda fueran más fáciles de mantener.

Esta limpieza aprovechó algunas de las fortalezas inusuales de China, incluido el alcance de sus reguladores y la flexibilidad de su fuerza de trabajo. Cuando la mezcla de actividad cambió, los trabajadores siguieron su ejemplo. Pero dicha mezcla también se ajustaba a algunos principios económicos que podían aplicarse en cualquier lugar.

China: la economía que todo lo absorbe

La presión deflacionaria a la que se enfrentó China en este peligroso período mostró que había espacio para estimular a la economía. Y debido a que las tasas de interés eran más bajas que las tasas de crecimiento, podía darse el lujo de transferir cualquier pasivo que no se atreviera a cancelar.

¿Acaso la burbuja china nunca explotará? Es más seguro decir que hay poco que no pueda asimilar. China es la economía que todo lo absorbe.

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