¿El gas natural hace al futuro más verde?

¿El gas natural hace al futuro más verde?

¿El gas natural hace al futuro más verde? Algunos sostienen que sirve como combustible puente. A decir verdad, la preocupación por el uso de este gas va en aumento en el mundo.

Las empresas de energía no fueron invitadas a la mesa de debate de cambio climático con otros 40 líderes mundiales. Todos ellos se reunieron para discutir cómo acelerar el cambio de la energía sucia.

Desde la periferia, las empresas de carbón no ven con buenos ojos los esfuerzos por frenar la demanda de Asia. Asimismo, los perforadores de petróleo se alinean con los automóviles eléctricos.

Si se observa de cerca, están aquellas compañías que han apostado fuerte por el gas natural. ‎‎A medida‎‎ que la transición energética cobra impulso, no hay futuro más sombrío que el del hidrocarburo.

Combustible “puente”

‎Los defensores ven al gas como el “combustible puente” hacia un mundo más verde. Entre ellos se encuentran las cinco mayores empresas petroleras internacionales: ExxonMobil, Chevron, Royal Dutch Shell, Total y Bp.‎‎

‎‎Estos gigantes vieron aumentar el gas de 39% de su producción combinada de hidrocarburos en 2007 al 44% en 2019.

Ese año los productores aprobaron un nivel récord de capacidad de gas natural licuado ‎‎(gnl). Shell, que en 2016 pagó USD 53 mil millones por ‎‎Bg,‎‎ un grupo de gas británico, ahora dice que su producción de petróleo alcanzó su punto máximo en 2019. Para igualar esa cifra, expandirá su negocio de gas con inversiones anuales de aproximadamente USD 4 mil millones. 

En total, espera que su producción de crudo se hunda en la próxima década, pero que el gas aumente del 40% al 50% de las ventas. En febrero, Qatar Petroleum, un gigante estatal, dijo que comenzaría el proyecto de ‎‎gnl‎‎ más grande de la historia.‎

¿Puente o callejón sin salida?

‎Sin embargo, el debate se está intensificando sobre si el gas será un puente o un callejón sin salida. Biden y los demás mandatarios parecen tomarse en serio el logro de cero emisiones netas para 2050. Para ello sería necesario acelerar la eliminación gradual de todos los combustibles fósiles, incluido el gas, a menos que se combine con tecnología para capturar y almacenar las emisiones.

La energía eólica y solar barata amenazan la electricidad a gas, particularmente en Estados Unidos y Europa. A pesar de que la demanda parece incierta, el gas barato de empresas estatales como la de Qatar aumentará la oferta mundial. 

Usos del gas

‎Por el lado de la demanda, el gas sigue siendo una apuesta sensata en algunos aspectos. Una central eléctrica de gas emite aproximadamente la mitad de las emisiones de una de carbón por unidad de energía.

El combustible también se beneficia de diversas fuentes de demanda. Además de producir electricidad, el gas se utiliza para fabricar fertilizantes y generar calor para edificios e industria.

A diferencia de los gases de escape de un automóvil, las emisiones de una fábrica teóricamente se pueden capturar y almacenar bajo tierra. El gas también se puede utilizar para generar hidrógeno. Este, a su vez, puede servir como una forma de almacenamiento de energía a largo plazo.‎ 

Una inversión inestable

‎Sin embargo, las inversiones de las empresas no siempre han ido según lo previsto. La fiebre por el gas entre 2008 y 2014 fue parte de una estampida más amplia por parte de los gigantes de la energía. Es que, los precios más altos de la energía estimularon las inversiones con poca consideración por los costos, explica Michele Della Vigna de Goldman Sachs.

En 2019, Chevron dijo que amortizaría hasta 11 mil millones de dólares. En gran parte debido al bajo rendimiento de los activos de gas de esquisto en los Apalaches. El gas comprendía la mayor parte de los USD 15 mil millones-22 mil millones de deterioros anunciados por Shell en junio pasado. 

En noviembre, ExxonMobil dijo que reduciría el valor de su cartera de gas en USD 17 mil millones / 20 mil millones. Este es su mayor deterioro de la historia. Por esto, vale preguntarse si el gas natural hace al futuro más verde

Futuro sombrío para el gas

‎Dos grandes preguntas se ciernen ahora sobre la demanda futura. La primera es la rapidez con que los Gobiernos limitan las emisiones de carbono. La extracción, licuefacción y transporte de gas producen sus propias emisiones, además de las de su eventual combustión. La producción de gas también libera metano, un gas de efecto invernadero. Este gas es aproximadamente 80 veces más potente que el dióxido de carbono durante un período de 20 años.

Sumando las fugas de metano del fracking o los oleoductos, se calcula que las exportaciones estadounidenses ‎‎de gnl‎‎ en la próxima década pueden producir gases de efecto invernadero equivalentes a las emisiones anuales de aproximadamente 45 millones de automóviles nuevos. Esto es, sin contar la quema para obtener energía.‎ Entonces, ¿el gas natural hace al futuro más verde?

En respuesta a las preocupaciones climáticas, los Países Bajos y algunas ciudades californianas han prohibido el gas en los edificios nuevos. Gran Bretaña lo hará a partir de 2025. “Por decirlo suavemente”, declaró Werner Hoyer, presidente del Banco Europeo de Inversiones, en enero, “el gas se acabó”.

Activos de gas en baja

John Kerry, el enviado climático de Biden, advirtió en enero que los activos de gas natural corren el riesgo de quedar varados. La Agencia Internacional de Energía estima que el crecimiento de la demanda se desacelerará en alrededor del 1,2% anual hasta 2040, desde un promedio del 2,2% en 2010-19. 

Si los Gobiernos se mueven de manera más agresiva para restringir las temperaturas, la demanda podría ser menor en 2040 que en 2019. Bp‎‎ ofrece un escenario más bajista. Si el mundo alcanzara cero emisiones netas para 2050, la demanda de gas llegaría a su punto máximo en los próximos años y casi se reduciría a la mitad a mediados de siglo. “Para que el negocio sobreviva”, argumenta Massimo Di Odoardo de Wood Mackenzie, una consultora de energía, “no se trata solo de comercializar gas. Se trata de comercializar gas y gestionar las emisiones”.‎

Energías “rivales”

‎La segunda pregunta con respecto a la demanda es cuán rápido avanzan las tecnologías rivales. Cada vez un mayor porcentaje de la población mundial ya vive en lugares donde la energía de nuevos parques eólicos y solares es más barata que la de las nuevas plantas de gas. 

Las bombas de calor eléctricas amenazan el gas en los edificios. En el futuro, el gas con captura y almacenamiento de carbono‎‎ (cac) ‎‎puede resultar más caro que el hidrógeno generado por la electricidad renovable. El proyecto de ley de infraestructura de USD 2 trillones propuesto por Biden incluye el apoyo a ‎‎la cac.‎‎ Esto sucedería también para combustibles que pueden desafiar el papel del gas en la industria, la energía y la calefacción. 

La Unión Europea aspira a convertir a sus miembros en líderes en hidrógeno, con la esperanza de que algún día pueda reemplazar el gas en muchas aplicaciones mientras utiliza los gasoductos existentes y otras infraestructuras.‎

Repensando la adopción del gas

‎Todo esto está llevando a algunos en la industria a repensar su adopción del gas. En julio pasado, Dominion Energy, una empresa de servicios públicos estadounidense, canceló los planes para un polémico oleoducto y vendió todo su negocio de oleoductos a Berkshire Hathaway, un enorme conglomerado, por USD 9.7 mil millones. 

En noviembre, Engie, una compañía energética francesa, desechó los planes de firmar un contrato de ‎‎gnl‎‎ con Next Decade, firma estadounidense, por preocupaciones sobre las emisiones de esquisto. Otras firmas están tratando de adaptarse al negocio del gas, que parece estar haciéndose más competitivo y complejo.

Foco en rentabilidad 

‎Los grandes actores están aplicando ahora un mayor costo de capital a sus inversiones en hidrocarburos. Es así que el mayor énfasis está puesto en la rentabilidad, señala Della Vigna. La escala también se está convirtiendo en su ventaja.‎

‎La participación de Shell en la producción de gas cayó en los últimos años, ya que vendió activos de gas menos rentables en Estados Unidos y Nigeria. Wetselaar sostiene que Shell está bien posicionada para hacer frente a las nuevas realidades del mercado. A diferencia de los actores más pequeños, que dependen de contratos de suministro a largo plazo para atraer financiamiento para nuevos proyectos, Shell puede utilizar su balance general. Las capacidades comerciales facilitan la venta ‎‎de gnl‎‎ a diversos compradores.

Para aquellos que quieren energía de cero emisiones, Shell ya ha vendido diez cargas de ‎‎gnl “neutras‎‎ en carbono”, junto con compensaciones. En total, planea duplicar sus ventas ‎‎de gnl‎‎ en la próxima década, al tiempo que promociona sus planes para reducir las emisiones de metano. ExxonMobil considera que sus ‎‎nuevas inversiones en ‎‎cac‎‎ ‎‎limitarán las emisiones y apoyarán su negocio tradicional. Por esto, ¿el gas natural hace al futuro más verde?

Mercados cambiantes

‎Es poco probable que esos planes convenzan a quienes quieren que la inversión en todos los combustibles fósiles se hunda. Los planes de las compañías pueden ser interrumpidos por diferentes factores. En marzo de 2021, un ataque en Mozambique llevó a Total a suspender un gigantesco proyecto ‎‎de gnl‎‎ allí. El mercado cambiante significa que solo los proyectos más seguros y rentables respaldados por las empresas más fuertes probablemente avancen.‎

NextDecade, al no haber podido asegurar a Engie como cliente, ha retrasado una decisión final de inversión en una instalación propuesta en Texas y ha desechado otra. Había intentado construir una terminal de importación ‎‎de gnl‎‎ en Irlanda, pero en enero los funcionarios irlandeses dejaron expirar un acuerdo preliminar con Next Decade. 

¿El gas natural hace al futuro más verde? Es claro que tiene sus desventajas. Sin embargo, puede que el gas no haya visto aún su fin. Pero la industria podría empezar a definirse no por los proyectos que avanzan, sino por los que se estancan. ‎

Leave a comment

Send a Comment

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *