La carrera por la captura de carbono

La carrera por la captura de carbono

La carrera por la captura de carbono ya comenzó, y Estados Unidos es el principal competidor. La captura y almacenamiento de carbono (CAC o CCS, por sus nombre en inglés: carbon capture and storage) es la propuesta de una técnica para retirar dióxido de carbono de la atmósfera. O, más comúnmente, evitar que llegue a ella.

El proyecto de ley de infraestructura de USD 1 trillón que negocian la administración Biden y un grupo bipartidista de senadores se encuentra un paso más cerca de convertirse en ley. La legislación propuesta incluye USD 73 mil millones para la red eléctrica y USD 7 mil millones para un despliegue nacional de cargadores de vehículos eléctricos.

La CAC consiste en separar el CO2 emitido por la industria y la generación de energía en los procesos de combustión. Luego, este es transportarlo a un lugar de almacenamiento geológico para aislarlo de la atmósfera a largo plazo.

Después de un comienzo lento, el gasto en captura y almacenamiento de carbono —considerado por muchos analistas como esencial en la lucha contra el cambio climático— está aumentando en Estados Unidos.

Incentivos y tecnología

Los incentivos gubernamentales están convenciendo a los inversores de invertir en tecnología. Esta atrapa las emisiones antes de que puedan ser liberadas a la atmósfera. De ese modo, pueden ser reutilizadas o almacenadas.

Hubo diez proyectos estadounidenses de captura de carbono anunciados en la primera mitad de este año, según un nuevo análisis del grupo ambientalista Grupo de Trabajo de Aire Limpio. Eso fue más que el número total de proyectos anunciados en 2020.

“Estamos muy entusiasmados con esta floreciente cartera de proyectos en desarrollo”, dijo Lee Beck, director internacional de captura de carbono en el CATF. “Desde mediados de 2020, los proyectos realmente están despegando”.

De la teoría a la práctica

Los proyectos se dividen principalmente entre la captura de las emisiones de las centrales eléctricas, (como el gas y el carbón) y las de la industria (como la producción de cemento y etanol). El primero, respaldado por Occidental Petroleum, tiene como objetivo desplegar tecnología de captura directa de aire, eliminando carbono directamente de la atmósfera.

El creciente número de anuncios de proyectos ha sido impulsado por una revisión de 2018 del crédito fiscal 45Q. Este crédito ofrece a los desarrolladores hasta USD 50 por tonelada de carbono capturado y almacenado permanentemente. La pandemia, junto con la falta de claridad sobre cómo reclamar el crédito, llevó a una desaceleración en 2020. Pero el impulso ahora volvió. La carrera por la captura de carbono está a toda marcha.

“Es realmente un punto crucial de la cartera de descarbonización”, señaló Beck, refiriéndose a la captura de carbono. “Lo que experimentamos ahora es llevarlo de la demostración a la etapa de implementación. De este modo, permitirá el aprendizaje mediante la realización y la comercialización de la tecnología y lo preparará para el despliegue a gran escala”.

¿Bala de plata?

La industria del petróleo y el gas ha expresado un fuerte apoyo a la captura de carbono. Lo ven como una forma de que el sector continúe desempeñando un papel en un mundo con bajas emisiones de carbono.

Exxon lanzó recientemente un esquema para capturar y almacenar CO2 emitido por instalaciones industriales alrededor del el Canal de Barcos de Houston. Este podría atraer USD 100 mil millones en inversión. Dicho esquema necesitaría un precio de carbono de alrededor de USD 100 por tonelada para funcionar.

Preocupación de ambientalistas

Sin embargo, algunos ambientalistas son menos entusiastas. Están preocupados por apostar a una tecnología aún no comercializada. Es que esta es una manera fácil de no hacer los cambios fundamentales en el sistema de energía necesarios para reducir las emisiones.

La Agencia Internacional de Energía dice que la captura, utilización y almacenamiento de carbono (CCUS) será fundamental para poner los sistemas energéticos de todo el mundo en un camino sostenible. Es así que señala cuatro formas en que la tecnología puede desempeñar un papel:

  • Generación de energía: Agregar la captura de carbono a las plantas de gas y carbón les permitiría continuar operando sin bombear carbono a la atmósfera. Esto complementará un aumento en la generación renovable.
  • Industria pesada: Podría abordar las emisiones en los llamados sectores “difíciles de descarbonizar”. En dicho sector hay alternativas limitadas (o ninguna) como la fabricación de cemento y acero.
  • Hidrógeno: Podría permitir la producción de “hidrógeno azul”, producido a partir de combustibles fósiles, pero con emisiones capturadas. Esta es una alternativa más barata al “hidrógeno verde”, que se crea a partir de energías renovables.
  • Eliminación de CO2: La captura directa del aire eliminaría el carbono de la atmósfera, compensando las emisiones en otros lugares.

Apoyo a las políticas

La tecnología todavía está en sus comienzos. Según la AIE, posee solo alrededor de 20 operaciones comerciales de captura de carbono en todo el mundo.

El apoyo a las políticas será fundamental para que desempeñe un papel importante en los próximos años. Tanto para que los más de 40 proyectos se pongan en marcha a ambos lados del Atlántico como para impulsar nuevos desarrollos en el futuro. Es que nadie quiere quedar fuera de la carrera por la captura de carbono.

En Estados Unidos, los defensores quieren ver un reinicio de la 45T. Esto incluye los pagos directos para los desarrolladores más pequeños y valores de crédito más altos. También exigen una ventana extendida para comenzar la construcción (se espera que comiencen a funcionar a finales de 2025).

Los defensores también quieren apoyo para la infraestructura de carbono. De este modo, los proyectos se podrán desarrollar en cualquier parte del país, con el CO2 transportado a áreas con un buen potencial de almacenamiento geológico.

Acuerdo entre ambos partidos

La captura de carbono es algo así como un unicornio en el debate sobre la política climática en Washington DC. Esta atrae un fuerte apoyo de ambos lados de la división política. Eso ha aumentado las esperanzas de que los incentivos para la tecnología sobrevivan a las disputas partidistas. Y de que se conviertan en el próximo proyecto de ley de infraestructura.

Una hoja informativa de la Casa Blanca sobre el proyecto de ley indicó que la captura de carbono se incluiría sin entrar en detalles.

Con el apoyo adecuado a las políticas, CATF calcula que la capacidad de captura de carbono en Estados Unidos podría aumentar 13 veces. Es así que permitiría la captura de más de 290 millones de toneladas de CO2 para mediados de la década de 2030.

No es una bala de plata, es decir, no hay soluciones mágicas”, dijo Beck. “Necesitamos todas las tecnologías para descarbonizar. También necesitamos comercializarlas todas para tenerlas disponibles. Pero permitir ese tipo de captura de carbono de transición energética justa sin duda es una pieza del rompecabezas”.

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