SpaceX, el Tesla de los cielos

SpaceX, el Tesla de los cielos

SpaceX, el Tesla de los cielos, es la otra compañía de Elon Musk. ‎Después de haber revolucionado el negocio de los cohetes, SpaceX apunta a las telecomunicaciones.

Dicen que todo lo que sube tiene que bajar. Eso mismo pasó con el Bitcoin, la criptomoneda respaldada con entusiasmo por Elon Musk. Esta aumentó de valor en febrero después de que Tesla haya agregado USD 1.5 mil millones a su balance general. Se desplomó el 12 de mayo después de que el fabricante de automóviles dijera que Tesla no aceptaría más pagos en Bitcoin.

Resulta que ahora, Musk, gran promotor de Dogecoin, se preocupa por el uso de combustibles fósiles utilizados para “extraer” la criptomoneda.

Con más gracia, el 5 de mayo, una versión prototipo del enorme cohete “Starship” de SpaceXdiseñado para ser el más grande desde el Saturno V— se elevó 10 km por encima de Boca Chica en Texas, antes de volar de regreso a su plataforma de lanzamiento y aterrizar suavemente. No fue el primer vuelo de prueba a gran altitud de Starship, pero sí fue el primero en terminar sin una bola de fuego.‎

¿Qué es SpaceX, el Tesla de los cielos? 

SpaceX es una firma de ingeniería espacial fundada en 2002 por Musk, quizás más conocido como el director ejecutivo de Tesla, pionera en la creación de autos eléctricos.

Al igual que Tesla, SpaceX ha tomado una tecnología algo malograda y ha hecho mejoras drásticas. Si bien la misión de Tesla de acelerar la transición del mundo a la energía sostenible es grandiosa, la de SpaceX, el Tesla de los cielos, es aún más grande.

Musk quiere utilizar sus cohetes relativamente económicos para hacer de la humanidad una “civilización espacial multi planeta” mediante el establecimiento de una colonia en Marte.

Y al igual que Tesla, la valoración de SpaceX se ha disparado. Según PitchBook, firma de análisis de datos, la última ronda de financiación de SpaceX se valoró en 74 mil millones de dólares. Cb‎‎ Insights, una firma de analistas, clasifica a SpaceX como la tercera startup más valiosa del mundo.

SpaceX ya es mayor de edad

‎Puede parecer extraño describir a una empresa de 19 años como una startup. Pero la mayor parte de la creciente valoración de SpaceX no proviene del negocio que ya hace. Al igual que Tesla, su valor proviene de las esperanzas de sus inversores para el futuro. 

Para pagar sus ambiciones marcianas, SpaceX planea transformarse en un gigante de las telecomunicaciones en el mundo. Espera repetir el truco característico de Musk de hacer grandes mejoras en las tecnologías existentes.

Su servicio Starlink, actualmente abierto a quien quiera probarlo en países como Estados Unidos, Gran Bretaña y Alemania, está construyendo la red de satélites más grande de la historia. Su fin es el de transmitir acceso rápido a Internet a todos los rincones del planeta.

‎Cabe mencionar que las embarcaciones de SpaceX son inusuales, ya que son reutilizables en lugar de descartables. Después del lanzamiento, la primera etapa de su Falcon 9 pudo volar solo ida y vuelta a la Tierra. La reducción de costos y la voluntad de experimentar y asumir riesgos ha permitido a SpaceX socavar drásticamente a sus competidores.‎

¿Qué pasa con la competencia?

‎Al igual que con Tesla, la competencia trata de responder. United Launch Alliance, una empresa conjunta de Boeing y Lockheed Martin, dos gigantes aeroespaciales, ha recortado empleos y costos. Arianespace, una firma europea, también ha reducido los precios de su Ariane 5, que cuesta alrededor de € 175m (USD 213 m) por vuelo, y esperan que el Ariane 6 sea 40% más barato que su predecesor. Por su parte, SpaceX cobra 62 millones de dólares por un cohete nuevo, o 50 millones de dólares por uno usado.‎

‎Los bajos precios, un enfoque en el control de costos, y la voluntad de correr riesgos y responder rápidamente (otro rasgo característico de Musk) han ayudado a SpaceX a ganar contratos con todos. Desde Iridium e Intelsat, firmas de satélites establecidas, hasta nuevas empresas como Planet y distintos Gobiernos, incluidos los de Estados Unidos, Alemania y Corea del Sur. 

El banco Morgan Stanley describe a SpaceX como control de misión para el sector espacial emergente de rápido crecimiento. Este atrajo USD 8.7 mil millones de inversión de riesgo en el año hasta marzo, un 95% más que el año anterior.‎

Aun así, Musk no se queda quieto. La última nave de SpaceX, Starship, tiene una capacidad de carga seis veces mayor que la del Falcon 9. A pesar de su gran tamaño, es totalmente reutilizable, y está destinada a ser mucho más barata que los cohetes actuales de SpaceX. Musk espera que Starship pueda terminar costando menos de 2 millones de dólares por lanzamiento.‎

El próximo objetivo de SpaceX: Starlink

”Por muy ingeniosa que sea la tecnología de SpaceX, el mercado de lanzamiento, de alrededor de 6 mil millones de dólares en 2019, es relativamente pequeño”, dice Simon Potter de Bryce Tech, una firma de analistas e ingenieros.

Ante este panorama, el próximo objetivo de la firma es el negocio de las telecomunicaciones. Starlink tiene como objetivo proporcionar acceso a Internet en todo el mundo. Este es un mercado mucho más grande que el de la ingeniería espacial. La Unión Internacional de Telecomunicaciones calcula que el 48% de la población mundial no tenía conexión de Internet en 2019. 

Gwynne Shotwell, directora de operaciones de SpaceX, dijo en 2019 que el mercado mundial de acceso a Internet valía quizás 1 dólar al año. SpaceX podría apuntar a capturar alrededor del 3% de ese mercado. Incluso ese pequeño emprendimiento habría dejado USD 30 mil millones hace dos años.‎

Starlink: Internet satelital

La ‎Internet satelital no es una idea nueva, pero es otra tecnología que Musk cree que puede mejorar. Los satélites de Internet existentes vuelan a gran altitud, para maximizar la cobertura. El inconveniente es que muchos clientes deben compartir un solo satélite, y este hecho limita su capacidad. Además, el tiempo que tardan las señales de radio en viajar a satélites de altos vuelos añade retrasos inevitables e irritantes. Por todo esto es que, de momento, la Internet por satélite es una opción de último recurso cuando no hay nada mejor disponible. Sobre todo, en zonas rurales remotas o en barcos en el mar.‎

‎Starlink espera solucionar esos problemas mediante el uso de sus cohetes baratos. En el primer trimestre de 2021, SpaceX puso en órbita más objetos que cualquier otro operador de cohetes. Los más de 1.500 satélites existentes de Starlink ya representan alrededor de una cuarta parte de todos los que están en órbita. 

Historial del negocio de Internet

El servicio de prototipos se está sometiendo a miles de pruebas. La mayoría de los usuarios reportan conexiones rápidas y receptivas. Pero el negocio de Internet satelital tiene un pobre historial. Iridium quebró en 1999, un año después de su lanzamiento. Intelsat y Speedcast, dos compañías establecidas, se declararon en bancarrota el año pasado. Lo mismo sucedió con OneWeb, una startup con un modelo de negocio similar al de Starlink. 

Intelsat actualmente se está reestructurando y Speedcast está haciendo negocios nuevamente con otros dueños. La fragilidad del negocio hace que asignar un valor futuro a SpaceX sea complicado. Incluso con bajos costos de lanzamiento, al menos existen dos grandes desafíos.

Uno es que la mayoría de los clientes potenciales de Starlink son usuarios mal atendidos por las empresas de Internet terrestres. Estos generalmente viven en zonas rurales. El precio de Starlink de USD 99 por mes no es barato, incluso para los usuarios de países ricos.

El otro inconveniente es el costo de las antenas parabólicas de alta tecnología necesarias para que el sistema funcione. Las antenas de 23 pulgadas se adhieren a techos o paredes. Shotwell dijo en abril que los platos, que SpaceX vende por USD 499, cuestan alrededor de USD 1.500 de producción.

Parte del problema de Iridium era hacer frente al costo de capital de la construcción de su red antes de que pudiera atraer a clientes pagos. Los bolsillos profundos de Musk, sin embargo, deberían significar que SpaceX, el Tesla de los cielos, tenga menos probabilidades de quedarse sin efectivo que su predecesor hace dos décadas.‎

Problemas económicos y logísticos de Starlink

‎Tales desafíos pueden explicar la inusual falta de grandilocuencia de Musk cuando habla de Starlink. 

En una conferencia espacial el año pasado, Musk dijo que el objetivo de Starlink, por ahora, era simplemente no ir a la quiebra. En repetidas ocasiones ha tratado de asegurar a las empresas de telecomunicaciones existentes que Starlink no es una amenaza, señalando que el servicio no es adecuado para servir a un gran número de clientes en ciudades densamente pobladas.‎

El programa de pruebas de Starlink está actualmente disponible en solo unos cuantos países ricos. Sin embargo, la firma dijo que había tenido medio millón de pedidos anticipados. En diciembre, SpaceX, el Tesla de los cielos, ganó 886 millones de dólares del Gobierno de Estados Unidos para proporcionar banda ancha en áreas rurales. Actualmente, se rumorea que está en conversaciones similares en Gran Bretaña. No todos los Gobiernos serán tan complacientes. Esto se debe a que el acceso a Internet ofrecido por Starlink podría resultar complicado de censurar por parte de las autoridades.‎

En los países más pobres, los satélites de Starlink podrían conectar las antenas de telefonía móvil rurales a Internet, repartiendo el costo entre muchos usuarios. SpaceX está realizando pruebas con las fuerzas armadas de Estados Unidos, a las que les gusta la idea de tener conectividad a Internet en cualquier campo de batalla.

Musk no es el único

‎Musk no es el único multimillonario que piensa que Internet por satélite es una idea cuyo momento ha llegado, a pesar de su historia poco prometedora. Jeff Bezos, el fundador de Amazon, es tan rico como Musk y financia Blue Origin, su propia firma privada de cohetes. La propia Amazon está planeando un satélite-Internet de bajo vuelo similar a Starlink, llamado Kuiper.

La industria automovilística baila cada vez más al son de Musk. La industria espacial parece ir por el mismo camino. ‎‎

Leave a comment

Send a Comment

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *